Australia y su toponimia

La etimología de la palabra “Australia” recorre diferentes senderos. Por un lado viene del latín “Australis”, que significa “del sur”. Las leyendas de una “tierra desconocida del sur” (terra australis incognita) pululan desde hace rato; son atribuidas a los romanos y muy comunes en la literatura europea medieval. Por otro lado, Pedro Fernández de Quirós, marino y explorador portugués al servicio de la corona española nacido en 1565 y muerto en 1614, participó en dos expediciones de búsqueda de esta ―hasta entonces― tierra de leyenda. Descubrió, en su tercera intervención, una isla en el archipiélago de las Nuevas Hébridas (actual Vanuatu) a la que llamó “Austrialia del Espíritu Santo”, mezclando las palabras “Austral”, de la leyenda, y “Austria”, nombre de la casa reinante en España, originando así el nombre con el que en el futuro iban a ser conocidas las tierras al sur de la Nueva Guinea.

El adjetivo holandés Australische era utilizado en el siglo XVII por los oficiales neerlandeses en Batavia (actual Yakarta) para referirse a la tierra meridional recientemente descubierta en 1638. La primera vez que se utilizó la palabra “Australia”, en inglés, fue en una traducción de 1693 del libro “Les Aventures de Jacques Sadeur dans la Découverte et le Voyage de la Terre Australe” (Las Aventuras de Jacques Sadeur en el Descubrimiento y Viaje de la Tierra Austral), una novela del escritor francés Gabriel de Foigny bajo el pseudónimo de Jacques Sadeur.

El nombre “Australia” se popularizó con el trabajo “A Voyage to Terra Australis” (Un Viaje a la Terra Australis), de 1814, escrito por el navegante Matthew Flinders, el primero en circunnavegar Australia. El gobernador de Nueva Gales del Sur, Lachlan Macquarie, usó la palabra en los mensajes que enviaba a Inglaterra. En 1817, recomendó que fuera oficialmente adoptada. En 1824, el Almirantazgo Británico aceptó que el continente debiera ser oficialmente llamado Australia.

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